La cafeína es una sustancia que puede encontrarse en las hojas, semillas y frutos de algunas plantas, en las que actúa como pesticida natural paralizando e incluso matando a algunos insectos que se alimentan de las plantas.

Los humanos la tomamos sobre todo en infusiones de las semillas de café, las hojas del té y algunos alimentos derivados de la nuez de cola. Es una sustancia que se encuentra en un gran número de productos en la dieta diaria de los deportistas, ya sea en forma de café como hemos comentado, bebidas energéticas, geles energéticos o complementos dietéticos.

Desde el inicio de la humanidad todas las culturas han consumido cafeína, y el riesgo para la salud es mínimo. Desde un punto de vista ético es una sustancia absolutamente legal, aunque en algunas disciplinas deportivas está regulado su consumo.

Efectos de la cafeína sobre el rendimiento deportivo

Vamos a ver en detalle los efectos de la cafeína sobre el rendimiento deportivo a través de los estudios científicos que han estudiado su mecanismo de acción en las diferentes disciplinas deportivas.

Efecto de la cafeína en ejercicios de resistencia

En los ejercicios de resistencia, en los que la fatiga central entra en acción entre los 30 y los 60 minutos, la mayoría de estudios muestran una mejora del rendimiento deportivo. Bell y colaboradores observaron un incremento en la duración del ejercicio al 80% del VO2max, tras la administración de una dosis de 5 mg/kg de cafeína (Bell & McLellan 2002).

Cox y colaboradores (2002) observaron que el consumo de Coca-Cola como sistema de hidratación durante la última parte de un evento de resistencia, produce una mejora en el rendimiento tras una carrera ciclista de 2 horas. Estos beneficios se deben en gran medida a la ingesta de una pequeña cantidad de cafeína (~1,5 mg/kg).

Efecto de la cafeína en ejercicios anaeróbicos de corta duración

Un estudio en 2002 en nadadores de 100 m en estilo libre y observó que la ingestión de cafeína mejoró los tiempos en alrededor de un segundo, en aquellos nadadores entrenados, mientras que no varió en individuos desentrenados.

Otro estudio en 2008 de Burke muestra que la suplementación con cafeína puede ser beneficiosa en una amplia gama de deportes de stop and go (deportes de equipo o de raqueta).

Efectos de la cafeína sobre la fuerza

La mayoría de los estudios no sólo revelan los posibles efectos beneficiosos de la cafeína en deportes de fuerza, sino también nos proporcionan una valiosa información sobre los mecanismos de acción de la cafeína sobre la fatiga.

Algunos trabajos muestran que la administración de cafeína (equivalente a 2 tazas de café) podría producir una gran reducción en el dolor muscular resultante tras la realización de ejercicios excéntricos y retrasar el inicio de la lesión muscular.